La Liberté

21.10.2020

La sonde Osiris-Rex est entrée en contact avec l'astéroïde Bennu

La sonde Osiris-Rex orbite autour de l'astéroïde Bennu depuis la fin décembre 2018 (archives). © KEYSTONE/AP NASA/Goddard/University of Arizona
La sonde Osiris-Rex orbite autour de l'astéroïde Bennu depuis la fin décembre 2018 (archives). © KEYSTONE/AP NASA/Goddard/University of Arizona
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21.10.2020

Quatre ans après son lancement, la sonde spatiale américaine Osiris-Rex a réussi mardi à toucher l'astéroïde Bennu, pour tenter de ramasser quelques dizaines de grammes de poussières, a confirmé la NASA. Le succès de l'opération ne sera connu que dans quelques jours.

"Tout s'est passé parfaitement", a annoncé, quelques minutes après l'opération de haute précision effectuée à 330 millions de kilomètres de la Terre, Dante Lauretta, le chef de la mission. L'équipe a "écrit une page d'histoire ce soir", a-t-il lancé, submergé d'émotions.

La sonde enverra les images de l'opération et de nombreuses données, dans la nuit de mardi à mercredi. Celles-ci donneront une première indication pour déterminer, si l'engin spatial a bien réussi à collecter un échantillon.

L'an dernier, le Japon avait réussi avec sa sonde Hayabusa2 à récupérer un peu de poussière d'un autre astéroïde, Ryugu. Cette dernière est sur le chemin du retour, avec un retour prévu en décembre. Avec Osiris-Rex, l'agence spatial américaine NASA vise à collecter plus de fragments, au moins 60 grammes, dont elle espère qu'ils révéleront les ingrédients originels du système solaire.

En orbite depuis 2018

L'appareil, long de six mètres, tournait autour de Bennu depuis la fin 2018 pour préparer cette opération très complexe, réalisée de façon autonome par le robot à partir des instructions envoyées par les ingénieurs de la NASA et de Lockheed Martin. "Nous ne pouvons pas piloter l'appareil avec un joystick en temps réel", avait expliqué Kenneth Getzandanner, responsable des opérations de vol.

A cette distance, le signal met 18 minutes et demie pour aller de la Terre à Bennu et inversement. Le premier message de confirmation de l'opération est arrivé sur Terre comme prévu à 00h12 mercredi (heure suisse), puis l'appareil a confirmé avoir réalisé l'échantillonnage, et être reparti à distance sûre de Bennu.

"Ce n'est pas facile de naviguer autour d'un corps aussi petit", avait expliqué la veille Heather Enos, responsable scientifique adjointe de la mission, à laquelle elle a consacré les 12 dernières années. Douze années pour un contact de moins de 16 secondes, au cours desquelles un bras devait collecter des grains de deux centimètres de diamètre ou moins, qui auront été soulevés par un souffle d'azote comprimé.

"Nous ne pouvons pas atterrir sur Bennu. On ne fera qu'embrasser la surface", avait résumé Beth Buck, de Lockheed Martin.

Beaucoup de rochers

L'intérêt d'analyser la composition des astéroïdes du système solaire est qu'ils sont composés des mêmes matériaux qui ont formé les planètes. C'est comme une "pierre de Rosette", dit le chef scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen. Bennu peut "raconter l'histoire de la Terre et du système solaire depuis quelques milliards d'années".

Les échantillons reviendront le 24 septembre 2023 sur terre, avec un atterrissage prévu dans le désert de l'Utah. Les laboratoires terrestres permettront d'analyser leurs caractéristiques physiques et chimiques de façon bien plus détaillée que ce qu'aucune sonde pourrait faire en vol, a dit la directrice de la division des sciences planétaires de la NASA, Lori Glaze.

Tous les échantillons ne seront pas analysés immédiatement. "Les échantillons de Bennu permettront aux futures planétologues de poser des questions auxquelles on ne pense pas aujourd'hui, avec des techniques qui n'ont pas encore été inventées", dit Lori Glaze.

Toutes les manoeuvres d'approche se sont déroulées avec une précision élevée. Bennu n'est en effet pas l'astéroïde lisse, recouvert d'une "plage" inoffensive de sable fin, que la NASA espérait. Après l'arrivée fin 2018, les scientifiques ont eu la surprise de recevoir des photographies montrant qu'il était recouvert de cailloux et de rochers parfois hauts de 30 mètres.

Ils avaient depuis cartographié l'astéroïde avec une résolution au centimètre et choisi le site d'atterrissage le moins risqué: le cratère de Nightingale, large de 25 mètres, avec une cible de seulement huit mètres de diamètre.

ats, afp

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